Můra ze Západní Virginie

Kevin Daly WVU

Dr. Kevin Daly je alergický na můry.

„Nejsem žádný milenec chyb,“ přiznává jednoho rána 46letého profesora ve své kanceláři ve čtvrtém patře. Což by nebylo tak divné – až na to, že Daly dělá slušné bydlení studující můry. Nejen studovat můry, ale trénovat je. Má plnou laboratoř. Chová je, pečuje o ně, studuje nervovou aktivitu jejich čichového systému. To vše vyžaduje ve společnosti chyb nadměrné množství času. On myslí vážně na můry. Co tedy dělá, když jednoho vidí doma? „Stejně jako většina lidí to obvykle zabiju.“

Daly je záhadou. Na jedné straně ho jeho chlapecké mravence vyhodili z katolické školy v šesté třídě. Na druhé straně jeho touha učit se ho vedla k získání titulu Ph.D. v etologii a evoluční psychologii a nakonec se stal profesorem biologie na univerzitě v Západní Virginii. Přiznává, že je hyperaktivní, ale když se opírá o židli, mluví tiše a oblečený v modrém tričku, tmavých šortkách a bez bot, tomuto tvrzení lze těžko uvěřit.

Ale když jste s Dalym, víra je něco, co musíte prostě nechat u dveří.

Jeho kancelář, zastrčená uprostřed Appalachianských hor, je posetá fotografiemi hub. Na stole leží vydání časopisu National Geographic – s titulním titulkem „Inside Animal Minds“. Hrnek na kávu s obrázkem rodného listu prezidenta Obamy sedí na vrcholu nedaleké skříňky.

Rád jezdil na motocyklech, ale poté, co byl dvakrát zasažen, se nakonec rozhodl skončit. Nyní se začal věnovat jízdě na horských kolech a moci chodit po svém příměstském sousedství celé hodiny, aby uvolnil přebytečnou energii – něco jako můra za letu.

***

Daly se vždy nezajímal o můry. Začal o něco výš na evoluční stupnici, studoval primáty na Jane Goodall Institute, ale necítil se vědecky spokojený. Během účasti na arizonské univerzitě ho někteří přátelé přivedli do pouštního muzea, kde prováděli experimenty, jak můry reagují na určité pachy. „Vědecké vybavení okamžitě začalo jít,“ vzpomíná a nikdy se neohlédl.

Ukázalo se, že samci můry udělají téměř cokoli, aby se přiblížili můrům spravedlivějšího sexu. Jako postgraduální studentka se Daly naučila extrahovat feromon od žen a dala ho do větrného tunelu. Mužské můry instinktivně letěly proti větru, aby se dostali ke zdroji vůně. Jeho další logická otázka: Mohl by trénovat můry, aby létali proti větru na jiné kytice?

Daly objevil můry, které se naučily reagovat na nové pachy, když byl tento zápach spárován s jídlem. Stejně jako Pavlovi psi, můry začínají živit chování (v tomto případě překvapivě dlouho) "jazyk" se rozprostírá od hlavy můry), když se uvolní zápach, který se naučili. Daly mohl trénovat můry, aby selektivně reagovaly na pachy, které předpovídají přítomnost jídla. A co je ještě pozoruhodnější, zjistil, že je dokáže trénovat tak málo, jako jediný pokus. Někteří si to pamatují po zbytek svého života.

I když to zní jako velký trik v salonku, má ve skutečnosti praktické implementace. Forenzní entomologové mohou například pomoci policii při určování, kdy došlo k vraždě na základě vyvíjejícího se zápachového profilu, který se mrtvola uvolní. Proto, když se mrtvoly rozkládají, přitahují různé druhy hmyzu v různých časech. „Mrtvé zvíře je kytice stejně jako Chanel č. 5,“ vtáhne Daly.

Daly věděl, že existují určité druhy chemikálií, které dokáže trénovat můry, aby je vyčenichali. Americké ministerstvo obrany se rozhodlo financovat svůj výzkum, aby mohl určit, zda mohou být hmyzem detekovatelné pachy vojenského zájmu – chemické sloučeniny běžně vyskytující se ve výbušninách..

Takže se Daly zeptal, co vypadalo jako zřejmá otázka: Můžeš trénovat můru, aby vytáhla bombu?

***

Daly a jeho kolegové začali pracovat na stavbě ručního detektoru bomby s použitím instalatérských součástí, které našli v Lowe’s. V MacGyverově módě otevřeli počítač, popadli ventilátor a připojili ho k jejich novému zařízení. Tento ventilátor čerpal vzduch přes 10 měsíců namontovaných uvnitř zařízení. (Představte si raketomet odpalovaný na rameni, ale místo raket v komoře jsou můry.)

Detektor bomby

schéma pro menší detektor bomby moth

Vycvičili polovinu můry, aby reagovali na dynamit, a druhou polovinu vyškolili, aby tento zápach ignorovali. Tímto způsobem si mohli být jisti, že odstraní jakékoli nepřesnosti z falešně pozitivních odpovědí. Pokud všech 10 odpovědělo, věděli jste, že to není to, co hledají.

Pohrávali si s několika pachy, které by byly pro drogové úředníky zajímavé. V laboratoři dokonce nechali vzorky kokainu, které můry nedokázaly zachytit. Daly však říká: „Nemyslím si, že by neměli problémy s detekcí marihuany.“

***

Otevírá prezentaci PowerPoint ve svém počítači o nedávném projevu, který přednesl na Wake Forest University. Pěthodinová jízda autem na přednášku s brokovnicí na larvách můry byla na jeho alergie pekelná. Ukazuje mi ananimaci mozkové aktivityManduca sexta, jeden z největších světových jelenů, jako by to byl ten nejúžasnější film, jaký kdy viděl.

Když se ptám na nedávné studie týkající se včel, poznamenává se suchou kombinací kompetence a humoru: „Včely nemohou cítit bomby.“

Nakonec byl Daly skutečně schopen vyškolit můry, aby vyčenichali pachy bomby. Jediný problém? Nejsou na tom tak dobře jako psi. Navíc si dokážete představit policisty, kteří cestují na letištích s PVC trubkami plnými můry? Ani ministerstvo obrany.

Daly se ale necítí špatně. Byl to jen jeho úvodní akt – předehra k ambicióznějšímu úkolu.

Daly, otec dvou, doufá, že zanechá odkaz světu vědy. A uvědomí si, že jeho výzkum má větší obrázek než jen můry. Ve skutečnosti vypráví o univerzitním interdisciplinárním projektu, který zahrnuje katedry, jako jsou fyzika a farmaceutické vědy. Jejich cíl? Vybudovat elektronický nos.

Jistě, mohl by být použit jako protetika pro pacienty, kteří nemohou cítit. Ale zařízení by mohlo mít ještě větší důsledky. Elektronický nos – vyškolený k čichání určitých chemických sloučenin – by mohl být použit k detekci pozemních dolů, úniků chemikálií, dokonce i zkaženého jídla. Stejně jako psi, kteří používají čichové narážky, může dokonce detekovat určité formy rakoviny. „Pochopení toho, jak čichové systémy fungují, je prvním krokem v replikaci toho, co dělají.“ Národní zdravotnické ústavy nyní přicházejí klepat.

A stejně jako můry, které studuje, Daly jde dál.

Kevin Daly, můra

CS.AskMeProject